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History of the Federal Republic 1949 to 1990

History of the Federal Republic 1949 to 1990


The entire German people continues to be called upon to finalise the unity and liberty of Germany in free self-determination.

Preamble to the Basic Law (German Constitution) in the version dated 23 May 1949

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At a glance

  • The Adoption of the Basic Law in May 1949 marked the founding of the Federal Republic of Germany.
  • Members of the Parliamentary Council deliberately decided against a final constitution. In doing so, they wanted to emphasise the provisional character of the West German state.
  • Federal Chancellor Konrad Adenauer played a defining role in the early years of the Federal Republic. With his policy of Western integration, he strongly determined West Germany’s foreign policy orientation.
  • The longer the division of Germany went on, the more unrealistic reunification became. With the surprising collapse of the Socialist Unity Party of Germany (SED) regime, the fall of the Berlin Wall took place on 9 November 1989.
  • One goal of our work is to research the history of the Federal Republic of Germany up until 1990, with a particular focus on the chancellorships of Konrad Adenauer and Helmut Kohl.



1. Founding of the Federal Republic

2. Konrad Adenauer: politics of integration with the West

3. Keeping the German question open

4. Our offers and projects on the topic

5. Publications, events and media contributions on the topic


Founding of the Federal Republic

It was only with the accession of the GDR to the scope of the Basic Law on 3 October 1990 that the mandate enshrined in the preamble to the Basic Law for establishing German unity in free self-.determination, was fulfilled. Previously, between 1945 and 1949, the Federal Republic had existed as a West German federated state on the territory of the Western occupation zones.

Members of the Parliamentary Council, which had convened since September 1948 in order to draft a preliminary constitution for the West German state, wanted to emphasise the provisional character of the new state structure. After all, they fearful of deepening the German division. For that reason, on 8 May 1949 they refrained from adopting a constitution in favour of a “Basic Law”, which was announced on 23 May. That marked the birth of the Federal Republic.

Given that members of the Parliamentary Council wanted to avoid the mistakes of the Weimar Constitution and a new dictatorship, the fundamental rights of the citizen were accorded special importance in the Basic Law.


Konrad Adenauer: politics of integration with the West

Konrad Adenauer, who was elected as the first Federal Chancellor of the West German state on 15 September 1949, succeeded, by the end of his Chancellorship, in integrating the Federal Republic politically, economically, and militarily into the community of Western democracies.

An important milestone here was the entry into force of the Paris Agreements on 5 May 1955, which put an end to the Federal Republic’s Occupation Statute and contractually agreed its accession to NATO and the Western European Union. The foundations for the policy of European integration, one of most important features of German foreign policy to this day, were laid during his term of office.

On the domestic front, the development of a democratic constitutional state and the establishment of the “social market economy” economic model, proved to be successful.


Keeping the German question open

With its ruling on the Basic Treaty between the Federal Republic of Germany and the GDR dated 31 July 1973, the German Constitutional Court kept the German question open, since it once again obliged the constitutional bodies to adhere to the Reunification Clause underpinning the Basic Law. However, two decades following the Second World War, the gap between constitutional aspirations and the constitutional reality on the German question was increasingly widening.

In October 1982, upon the inauguration of Helmut Kohl as Federal Chancellor, only a minority of Germans still deemed the achievement of German unity to be a realistic goal. Yet autumn 1989 witnessed an event that scarcely anyone had thought possible. The SED regime in East Germany collapsed, and those who had revolted against the regime for weeks forced the fall of the Wall on 9 November 1989.

Exploring and depicting the history of the Federal Republic until 1990 is an important objective of the Konrad-Adenauer-Stiftung. Our event series and publications are primarily dedicated to the era of Konrad-Adenauer’s Chancellorship (1949-1963) and that of Helmut Kohl (1982-1998).

Our offers and projects on the topic

Website projects

The Konrad-Adenauer-Stiftung’s website projects, in particular those on Konrad Adenauer, Helmut Kohl and the history of the CDU include a comprehensive collection of sources, materials and information on selected historical topics and personalities.

History of the CDU


The online portal on the history of the CDU presents a number of articles, essays and sources on everything to do with the history of the CDU as part of general German and European history. In addition to the history of ideas of Christian Democracy as well as the predecessor parties of the CDU and CSU, information is provided on the development and on key representatives of Christian Democracy. We also participate in current debates with essays on contemporary history.


Learn more about the website project History of the CDU

Konrad Adenauer


The online portal “Konrad Adenauer”, jointly created with the Stiftung Bundeskanzler-Adenauer-Haus in Rhöndorf, is an extensive internet platform on the biography of the first German Chancellor. On the pages presented here, you will find phases in life and overviews that show and portray Adenauer’s life and explain his political convictions. You will also be in introduced to a photo gallery, a genealogical table and compilation of Adenauer’s inventions and patents as well as an extensive collection of proven quotations. This range is rounded off with explanatory keywords, short biographies of comrades, detailed calendars as well as guides on well-known and new sources.


Learn more about the Konrad Adenauer website project.

Helmut Kohl


Our offerings on the online portal on Helmut Kohl encompass sources and information on the left and works of Helmut Kohl (1930-2017). Various subject-specific articles are devoted to his political convictions and individual policy fields. Furthermore, the website presents photo galleries, keywords, biographical information on comrades, documents, and a rich biography.


Learn more about the Helmut Kohl website project

75 years of the Federal Republic of Germany


75 years ago, the Federal Republic of Germany was founded as a liberal, parliamentary democracy and as a federal and social constitutional state. As a defensive democracy, the political system has proven to be flexible enough to react to new challenges. This success story is still closely associated with the name of the first Federal Chancellor Konrad Adenauer.


Learn more about “75 years of the Federal Republic of Germany”


Publication series

The Konrad-Adenauer-Stiftung publishes several publication series which also deal with themes on the history of the Federal Republic of Germany. In this context, particular focus is placed on examining Christian Democratic politics.

Research and Sources on Contemporary History


In the “Research and Sources on Contemporary History” publication series, the Archive for Christian Democratic Politics has been publishing academic studies on Christian Democracy, depictions on the history of the Federal Republic and the CDU, along with biographies of important representatives since 1980.


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Historical-Political Communications


The “Historical-Political Communications”, published once each year, present a forum for research and depictions on the history of Christian Democratic movements and parties and their historical background in the context of intellectual, political and social developments of the 19th and 20th centuries. The thematic focus is on Germany and Europe.


Learn more about the Historical-Political Communications

Minutes of the CDU Federal Executive Committee Since 1950

The minutes of the CDU Federal Executive Committee are a key source on the history of the Federal Republic of Germany. The academically edited and annotated volumes of the period from 1950 to 1973 are available online.


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Event series

Our events dedicated to historical topics are numerous and wide-ranging. Special highlights are our recurring flagship events, which deal with various aspects of contemporary history such as the history of the Federal Republic.

The Kohl Era Under Discussion


The event series “The Kohl Era Under Discussion”, offers a platform for discussion between contemporary witnesses and academics. The goal of the annual series is to historicise Helmut Kohl’s chancellorship and to inspire questions, debates and research.


Learn more about the Kohl Era Under Discussion

Ludwig-Erhard Colloquium


Together with the Ludwig-Erhard-Stiftung, the Konrad-Adenauer-Stiftung presents, with the Ludwig-Erhard-Colloquium, a format that is devoted not only to the memory of the first Federal German Minister for Economic Affairs, but above all discusses aspects of economic history with a view to current regulatory policy debates. The aim is to draw connecting lines between the past and the present, heightening perceptions on current problems and potential. We want to use this approach to contribute to the design and further development of the social market economy.


Learn more about the Ludwig-Erhard-Colloquium



The Konrad-Adenauer-Stiftung designs touring exhibitions on various anniversaries and historical themes, which can be used to supplement school teaching but also support events, for instance.

Unity Only in Freedom – Konrad Adenauer and the German Question


The “Unity only in Freedom – Konrad-Adenauer and the German question” exhibition was created to mark the 50th anniversary of the death of Konrad Adenauer on 19 April 2017. It deals with the essence of Adenauer’s policy towards Germany – the pursuit of German unity as part of a connection to the free democracies of the West. The underlying themes of the exhibition are Adenauer’s political principles, the concrete design of a policy to bind with the West, his eastern policy as well as the domestic policy controversies that emerged in the Federal Republic in this context. It consists of 13 roll-up panels (100cm x 220cm). All rooms with lots of public exposure such as foyers, auditoriums, conference rooms are suitable for the presentation. The exhibition can be borrowed for a maximum of 14 days. For schools, it is recommended from middle school onwards.


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Konrad Adenauer and European integration


With the “Konrad Adenauer and European Integration” exhibition, we want to demonstrate the success of economic integration through the founding of the European Coal and Steel Community (ECSC) and the signing of the Treaty of Rome. Together with other founding fathers, Adenauer’s policy of binding Germany to the West laid the cornerstone for deeper cooperation and the Community’s subsequent enlargement to become the European Union. The exhibition therefore not only shows the developments at the time of Konrad Adenauer, but also later important milestones up until the Treaty of Lisbon. The touring exhibition is recommended for schools from grade 9. It comprises a total of nine roll-up panels and can be rented for a maximum of 14 days.


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Prof. Dr. Matthias Oppermann


Stv. Leiter Wissenschaftliche Dienste / Archiv für Christlich-Demokratische Politik, Leiter Zeitgeschichte +49 30 26996-3812

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Publications, events and media contributions on the topic

Our contributions are as wide-ranging and multifaceted as the topic itself!

Whether it's an expert interview, specialist publication or hot debate - click through and you're guaranteed to find the right format for you!

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Publications to the topic

Konrad Adenauer verkündet das Grundgesetz am 23. Mai 1949 in der Pädagogischen Akademie Bonn. Bundesarchiv, B 145 Bild-P047648 / Foto: Georg Munker

75 Jahre Grundgesetz für die Bundesrepublik Deutschland

Wie aus einem Provisorium eine der stabilsten demokratischen Verfassungsordnungen wurde

Deutschland und der Europarat

Die Geschichte einer Wertegemeinschaft

Verteidigungsminister Manfred Wörner (CDU), Außenminister Hans-Dietrich Genscher (FDP) und Bundeskanzler Helmut Kohl (CDU) am 21. November 1983 auf der Regierungsbank (v.l.n.r.). picture-alliance / dpa | Heinz Wieseler

Der NATO-Doppelbeschluss vom 12. Dezember 1979

Seine Folgen für die deutsch-deutschen Beziehungen

Ein Jeremy Segrott / flickr / CC BY 2.0 /


Konturen, Triebkräfte und Gefahren eines facettenreichen politischen Phänomens

Bundeswirtschaftsminister Ludwig Erhard (M), Staatssekretär Albert Müller-Armack vom Bundeswirtschaftsministerium (l) und Staatssekretär Karl Carstens vom Außenministerium (r) am 31.05.1963 in Brüssel. picture-alliance/ dpa | DB

„Soziale Marktwirtschaft muss es heißen“

Alfred Müller-Armacks Plädoyer für das Zusammendenken von Wirtschaft, Kultur und Gesellschaft ist auch heute noch aktuell

Bundeskanzler Konrad Adenauer besucht am 7. Dezember 1951 die Weihnachtsfeier im Bonner Waisenhaus in der Weststraße (im Hintergrund Weihnachtsbaum). BArch/ B 145 Bild-F000705-0020A/ o.Ang.

„Zum Licht und zum Frieden“ – Konrad Adenauer und Weihnachten

Buchcover „Adenauer-Karikaturen von Wilhelm Hartung“

Adenauer-Karikaturen von Wilhelm Hartung

hrsg. von der Konrad-Adenauer-Stiftung e. V., bearb. von Matthias Krüger

Umstrittene Erinnerung

Wie Identitätspolitik unseren Umgang mit der Geschichte beeinflusst

Ethnische Herkunft und Identität: Die etikettierte Welt

Warum linke und rechte Identitätspolitik Diskriminierung nicht bekämpft, sondern befördert

Zwei Frauen betrachten die gefüllte Auslage im Schaufenster einer Fleischerei nach der Einführung der Deutschen Mark. SZ Photo/Süddeutsche Zeitung Photo

Die Währungsreform von 1948 und ihre Bedeutung für die Gegenwart

US-Infantristen der 7. U.S. Army marschieren nach der Eroberung der Stadt durch das zerstörte München, begrüßt von der Bevölkerung mit weißer Fahne. dpa - Fotoreport

Tag der Befreiung

Das Ende des Zweiten Weltkriegs in Europa


Die Revolution von 1848/49 in den deutschen Ländern

Headerbild der Publikation KAS/ACDP, Plakatsammlung

Christlich-Sozial? Liberal? Konservativ?

Die CDU zwischen gestern und morgen


Der Grundlagenvertrag vom 21. Dezember 1972

Voraussetzungen, Vorgeschichte und Bedeutung


125 Jahre Dienst am Nächsten

Entstehung und Geschichte des Deutschen Caritasverbandes


Der Abschluss des Luxemburger Abkommens vor 70 Jahren

Handbuch zur Geschichte der CDU

Handbuch zur Geschichte der CDU

Michail Gorbatschow bei einer Veranstaltung der Konrad-Adenauer-Stiftung am 31. Oktober 2009 in Berlin. Marco Urban/KAS

Der Schlüssel zum Tor zur Einheit in Freiheit

Eine Würdigung der Rolle von Michail Gorbatschow

Prof. Dr. Norbert Lammert KAS / Marco Urban

Lammert stellt vor: "Handbuch zur Geschichte der CDU schließt Lücke in der Forschungsliteratur"

Prof. Dr. Norbert Lammert im Interview über die Bedeutung der Volksparteien und besondere Momente der CDU-Geschichte

Bundeskanzler Kurt Georg Kiesinger im Gespräch mit dem Fraktionsvorsitzenden der CDU/ CSU-Bundestagsfraktion Rainer Barzel wenige Tage nach der Bundestagswahl 1969. UPI/Süddeutsche Zeitung Photo


Der erste Machtverlust der CDU im Bund nach der Bundestagswahl 1969


Event Reports on the topic

Event Reports on the topic


Von der Freiheit und Verantwortung in unserer Demokratie

Bonner Rede 2024

(K)eine Programmpartei? Die programmatische Entwicklung der CDU

Ist die CDU eine Programmpartei? Mit dieser Frage hat sich der ideengeschichtliche Arbeitskreis beim 21. Treffen befasst

Die Seminargruppe im Park der Villa La Collina Dr. Ulrich Mählert

75 Jahre Grundgesetz: Ostdeutsche Demokraten in der Nachkriegszeit

Veranstaltungsbericht: Seminar zum Thema "75 Jahre Grundgesetz: Ostdeutsche Demokraten in der Nachkriegszeit" in der Villa La Collina, Cadenabbia

Sendker Naumann2

75 Jahre NATO: Zerreißprobe für das Atlantische Bündnis am Beginn einer neuen Weltordnung?

Eine Bilanz des 45. #HessenKAS Facebook-Live in Kooperation mit der Deutschen Atlantischen Gesellschaft am 10. April 2024

„Sozialpolitik ist keine Erfindung der Sozialisten“

20. Treffen des Ideengeschichtlichen Arbeitskreises

Werbeplakat für den Hartung-Karikaturenband in der Schalterhalle der PSD Bank KAS/Christiane Stahr

Adenauers Spötter und ihre Erben

Bericht über die dreiteilige Veranstaltungsreihe im Herbst 2023

Konservatismus in Deutschland – Eine tragische Geschichte?

19. Treffen des Ideengeschichtlichen Arbeitskreises


Volksaufstand 17. Juni 1953 - Freiheit in Vergangenheit und Gegenwart

Jugendforum: Perspektiven. Geteilt!?

17. Juni 1953 KAS / Michael Hübner

Longing for Freedom - June 17, 1953

Closing of the Year of Remembrance in Berlin

Der gemeinsam von der Konrad-Adenauer-Stiftung und der Stiftung Ernst-Reuter-Archiv herausgegebene Sammelband erscheint im BeBra Wissenschaft Verlag. Landesarchiv Berlin / Wunstorf

Vorstellung des Sammelbandes „Richard von Weizsäcker und die deutsche Politk“

Bericht zur Veranstaltung am 18. April 2023 in Berlin

Rainer Eppelmann, Prof. Dr. Bernhard Vogel, Dr. Michael Borchard, Rita Waschbüsch, Dr. Hans Langendörfer S. J. (v.l.n.r.) KAS/Katharina Haack

Die Ära Kohl im Gespräch – Helmut Kohl und die Kirchen

Ingo Espenschied in Kehl Ralph Fautz

60 Jahre Élysée-Vertrag. Ein Meilenstein deutsch-französischer Freundschaft

Multimediale Zeitreise mit dem Politikwissenschaftler Ingo Espenschied. Sein Format dokulive machte Geschichte mit beeindruckendem Bild- und Videomaterial lebendig

Benjamin Kurc, Ina Rubbert u Michel Salzer

Wie steht es um die deutsch-französische Freundschaft? – Veranstaltungsbericht und Aufzeichnung

Bilanz und Ausblick anlässlich des 60-jährigen Jubiläums des Élysée-Vertrages

Dr. Michael Borchard, Prof. Norbert Lammert, Prof. Hedwig Richter, Prof. Dieter Grimm (v.l.n.r.). KAS/Christiane Stahr

Zur Rolle des Grundgesetzes in der Geschichtsschreibung über die Bundesrepublik Deutschland

Kommt die Wirkungsgeschichte der deutschen Verfassung und des Bundesverfassungsgerichts zu kurz?

Andreas Noll und Dr. Tobias Koepf

„Diamantene Hochzeit“:

Wie steht es um die Beziehung von Marianne und Michel 60 Jahre nach dem Élysée-Vertrag? – Eine Bilanz des 38. #HessenKAS Facebook-Live am 18.01.2023

Juliane Schäuble, Mario Czaja KAS/Christiane Stahr

„Seien Sie mutig, nutzen Sie Chancen, zögern Sie nicht!“

Frauen in christdemokratischen und konservativen Parteien

Nationalhymnen der Welt KAS Bremen

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Abendveranstaltung zum Jahresabschluss

Von Jürgen Zurheide moderiertes Gespräch zur europäischen Zusammenarbeit und Energiesicherheit, mit Nathanael Liminski, Ralf Sikorski, Moritz Döbler und Caroline Kanter KAS/Christiane Stahr

Viel mehr als ein reines Wirtschaftsprojekt

Die Montanindustrie und die deutsch-französischen Beziehungen seit der Gründung der Europäischen Gemeinschaft für Kohle und Stahl

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Erinnerungen eines Diplomaten:

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Über den Wert der Mitbestimmung in der Sozialen Marktwirtschaft

Bericht zur Veranstaltung vom 7. Oktober 2021


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75 Jahre Nordatlantische Verteidigungsallianz
Warum die NATO gegründet wurde – und Deutschland Mitglied geworden ist
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Wir sprechen mit Dr. Karl-Heinz Kamp über den NATO-Doppelbeschluss vor 40 Jahren und die Rolle und Möglichkeiten der NATO bis in unsere heutige Zeit.
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Gefährdung der Demokratie
Pünktlich zum 9. November nehmen wir die Gelegenheit wahr mit Prof. Philipp Austermann innezuhalten und uns über den heutigen Zustand unserer Demokratie auszutauschen.
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Zum Jahrestag des Volksaufstands am 17. Juni nehmen wir mit einem der besten Kenner der DDR-Geschichte, Hubertus Knabe, die Massenerhebung von 1953 unter die Lupe.
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Die Flagge entstand in der freiheitlichen Nationalbewegung im 19. Jahrhundert und symbolisiert bis heute die Werte von Demokratie & Freiheit. Das Video erläutert, wie es dazu kam.
Wolfgang Schäuble zur deutsch-französischen Freundschaft
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Wir sprechen mit Dr. Wolfgang Schäuble über den historischen Élysée-Vertrag und die deutsch-französischen Beziehungen.
CDU-Parteitag in Goslar
Konrad Adenauer auf dem CDU Gründungsparteitag in Goslar
Konrad Adenauer, 20.–22. Oktober 1950: "Deutschland hat wieder eine Aufgabe."

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